Syrinx: este prototipo de ‘laringe artificial’ tiene como objetivo devolverles a los sobrevivientes de cáncer sus propias voces

“Tuve cáncer de esófago cervical y perdí la voz hace unos 10 años y me recuperé sin problemas”, dijo Ogitsu. “Pero tuve una recurrencia hace casi dos años y terminé sin poder hablar sin un dispositivo”.

Ogitsu se sometió a una laringectomía, una cirugía en la que se extirpa toda o parte de la laringe, también conocida como laringe. Este procedimiento puede ser parte del tratamiento de los cánceres de laringe, que afectan a más de 184 000 personas en todo el mundo cada año, según la Organización Mundial de la Salud.

En estos días, Ogitsu ofrece su tiempo como voluntario en Ginreikai, un grupo de apoyo de laringectomía en Tokio, Japón, donde ayuda a las personas a aprender a hablar nuevamente usando un dispositivo de habla llamado electrolaringe.

La electrolaringe tradicional es un dispositivo del tamaño de una navaja que se sostiene contra el cuello y crea vibraciones que a su vez transmiten el sonido a través del movimiento de la lengua y los labios.

Pero no ha habido muchas mejoras en la calidad del sonido y la funcionalidad desde que se inventó hace más de 100 años.

Después de hablar con los miembros de Ginreikai sobre sus problemas, Masaki Takeuchi, un joven ingeniero, decidió crear algo nuevo y mejor.

En 2019, Takeuchi y un grupo de estudiantes graduados de la Universidad de Tokio desarrollaron Syrinx, una electrolaringe portátil de aprendizaje automático, manos libres.

“Los pacientes dijeron que quieren hablar en público sin ningún inconveniente o vergüenza”, dijo Takeuchi a CNN. “Este proyecto se lanzó para desarrollar un buen dispositivo para que eso suceda”.

Opciones de restauración de voz

Para los pacientes que pierden la capacidad de hablar después de una laringectomía, actualmente existen tres opciones de rehabilitación del habla, según Yvonne Knapp, patóloga del habla y el lenguaje en Weill Cornell Medicine en la ciudad de Nueva York.

Está la electrolaringe tradicional, que es la que usa actualmente Ogitsu. Otra opción es el habla esofágica, dice Knapp, una técnica aprendida en la que el aire se traga en el esófago y se fuerza hacia arriba, creando vibraciones en la garganta que luego se transforman en habla. Esta es la opción de restauración de voz más antigua y más difícil, dice Knapp, y agrega que menos del 40 % de los pacientes pueden lograrlo y solo el 5 % puede hacerlo bien.

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La tercera forma de rehabilitación del habla, y la más popular según Knapp, es la punción traqueoesofágica o TEP. Este procedimiento quirúrgico crea un pequeño orificio entre la tráquea y el esófago, donde se puede insertar una prótesis para permitir que el aire de los pulmones haga vibrar los músculos de la garganta para crear el habla.

Knapp, que ha trabajado con personas laringectomizadas durante 26 años, dice que la TEP es mucho más fácil que el habla esofágica y “es muy superior en calidad de sonido a la electrolaringe”.

Sin embargo, no todos los pacientes pueden someterse al procedimiento TEP. Y para aquellos que no pueden, las ayudas externas para el habla como la electrolaringe pueden presentarse como una buena opción para la restauración de la voz. Pero los dispositivos pueden producir un discurso que suene monótono y poco natural, y pueden ser difíciles de usar. Ogitsu también señaló que no puede usar ambas manos libremente con la electrolaringe tradicional.

“El problema con la electrolaringe es que es muy robótica”, dice Knapp. “A la gente no le gusta y tiende a meterlo en un cajón y nunca volver a usarlo”.

Una electrolaringe con un sonido más humano

La principal diferencia entre la electrolaringe tradicional y Syrinx es la forma en que el dispositivo de Takeuchi crea el sonido.

“Los dispositivos convencionales usan ondas de pulso, que pueden producir un sonido fuerte, pero lejos de una voz humana, más robótica y mecánica. Entonces, usamos grabaciones humanas y las procesamos para crear sonidos más parecidos a una voz humana”, dijo.

Además, una electrolaringe tradicional tiene un transductor (un vibrador electromecánico que crea sonido), mientras que Syrinx tiene dos, que generan una gama más amplia de frecuencias de ondas de sonido que el usuario puede convertir en habla a través de la articulación de la lengua y los labios.

El prototipo Syrinx tiene dos transductores que, según Takeuchi, permiten un mayor tono vocal.

Estos dos componentes combinados pueden crear una voz con un sonido más natural, según Takeuchi, pero el dispositivo aún se encuentra en la fase inicial de prototipo y la tecnología siempre está evolucionando.

“Usamos (inteligencia artificial) solo en los primeros días, pero ahora no lo hacemos”, dijo. “En un futuro próximo, nos gustaría volver a introducir la IA para crear sonidos mucho más parecidos a las voces humanas”.

Takeuchi dice que el dispositivo también puede incorporar las grabaciones de voz antiguas de un usuario, si las tiene, para sonar aún más como su voz anterior, una opción importante para muchos pacientes.

Nuestras voces están tan estrechamente conectadas con nuestra identidad, dijo Knapp.

“[Say someone calls] tú y no sabes quién está del otro lado, pero esa persona dice una sílaba y sabes quién es, y sabes cómo se siente por una sílaba”, dijo. “Eso es lo que una voz puede impartir, y eso es súper poderoso… Cuando les roban eso, es muy, muy difícil”.

Expresar opiniones fuertes

Como parte de la investigación y el desarrollo del dispositivo, los miembros de Ginreikai prueban Syrinx continuamente.

Takashi Sugiyama, un sobreviviente de cáncer de faringe de 75 años, probó los dispositivos unas siete veces. Dijo que todavía suena demasiado mecánico, pero que se han logrado avances con el tiempo. Durante su prueba más reciente, dice que el sonido es más claro y que es muy fácil y cómodo de llevar.

Takashi Sugiyama, un sobreviviente de cáncer de faringe de 75 años, prueba periódicamente el prototipo Syrinx.

Ogitsu, que prueba el dispositivo una vez al mes, dice que le gustaría que las correas de Syrinx fueran más elásticas para ajustarse mejor a su garganta.

Si bien Knapp no ​​ha visto el dispositivo en uso en persona, dijo que puede tener un poco más de profundidad que una electrolaringe tradicional, pero que no suena muy diferente a lo que hay actualmente en el mercado.

Pero agregó que la función de manos libres podría cambiar las reglas del juego para algunos pacientes.

El dispositivo ya está ganando reconocimiento en Asia, con Syrinx ganando el Gran Premio de 2021 en el Japan Healthcare Business Contest y Microsoft Imagine Cup Asia Regional en 2020. Eventualmente, a Takeuchi le encantaría expandir su producto a nivel mundial y tener probadores en EE. UU.
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Por ahora, dice que está trabajando para reflejar los comentarios que recibe de Ginreikai en futuras iteraciones del dispositivo.

“Estoy muy contento de escuchar que la gente se sorprendió con este dispositivo y dijo: ‘No puedo esperar para hablar con este dispositivo’ y ‘Espero que se comercialice pronto'”, dijo Takeuchi, y agregó que espera pasar. los estrictos criterios de selección necesarios para los ensayos clínicos y sacar Syrinx al mercado en la próxima década.

Ogitsu está de acuerdo en que le gustaría ver este dispositivo completamente desarrollado y disponible lo antes posible.

“Siento fuertemente lo agradecido que estoy de usar mi propia voz para la comunicación y lo importante que es la comunicación para los seres humanos y la sociedad”, dijo. “Creo que podremos llevar una vida social más normal usando ambas manos mientras hablamos como una persona sana”.

Junko Ogura de CNN contribuyó a este informe.

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