La Antártida experimenta más derretimiento debido a la contaminación por carbono negro del turismo y la investigación, muestra un estudio



CNN

Hay pocos lugares en la Tierra que los humanos no hayan ensuciado con los desechos y la contaminación que provienen de nuestros autos que consumen mucha gasolina, la electricidad a base de carbón con la que alimentamos nuestros hogares y el polvo y el hollín que caen de los incendios forestales que hemos empeorado.

Ahora incluso la Antártida, el único continente sin habitantes humanos permanentes, está siendo alterada por la arena que nos sigue a donde quiera que vayamos.

Un estudio publicado el martes en la revista Nature Communications encontró que la creciente presencia humana en la Antártida está causando más derretimiento de nieve, malas noticias para un mundo helado que ya lucha contra los efectos del calentamiento global causado por el hombre.

El carbono negro, la contaminación oscura y polvorienta que proviene de la quema de combustibles fósiles, se ha asentado en lugares donde los turistas e investigadores pasan mucho tiempo, según descubrieron los científicos. Incluso las cantidades más pequeñas del contaminante oscuro pueden tener un impacto significativo en el derretimiento debido a su muy bajo “albedo” o reflectividad: las cosas que son de color claro, como la nieve, reflejan la energía del sol y se mantienen frescas; las cosas que son oscuras, como el carbón negro, absorben la energía del sol y se calientan.

Tome nieve blanca y brillante y espolvoree un poco de contaminación negra sobre ella, y es una receta para derretirse.

Y lo que sucede en la Antártida tiene repercusiones globales. Es un continente blanco masivo que refleja una cantidad significativa de la energía del sol de regreso al espacio. La pérdida de la cubierta de hielo y nieve significa que las temperaturas de la tierra y los océanos se calientan aún más, y eso nuevamente provoca más derretimiento, en lo que se convierte en un círculo vicioso del cambio climático.

“(La Antártida) es actualmente una de las regiones del planeta que se calienta más rápidamente”, dijo Alia Khan, científica de nieve y hielo de la Universidad de Western Washington. “La nieve ya se está derritiendo debido a los impactos del cambio climático, pero este es un factor que exacerba el derretimiento de la nieve”.

Los investigadores tomaron muestras de nieve alrededor de sitios turísticos y lugares de gran actividad de investigación entre 2016 y 2020 y descubrieron que el carbono negro encontrado en esas muestras era considerablemente más abundante que los niveles medidos en otras partes del continente.

La investigación encontró que los niveles más altos de hollín se midieron cerca de la estación de investigación argentina en Hope Bay en la Península Trinity, cerca de la parte más al norte de la Antártida.

“Los barcos (turísticos) en la Antártida generalmente usan diesel marino menos contaminante, y algunos barcos complementan el combustible con energía de batería”, dijo el estudio. Pero los investigadores señalan que sus resultados muestran que hay más por hacer para reducir la contaminación a medida que el turismo continúa aumentando.

Aproximadamente 74,000 turistas visitaron la Antártida durante el verano de 2019-2020, informaron los investigadores, un aumento del 32% con respecto a 2018-2019 y más del doble que hace una década.

Khan dijo que este estudio era importante no solo para comprender lo que está sucediendo en la Antártida, sino porque los modelos climáticos globales, que los científicos usan para predecir los cambios ambientales con décadas y siglos de anticipación, necesitan comprender mejor el impacto del albedo de la nieve en el sistema climático.

“El efecto del albedo de la nieve es una de las mayores incertidumbres en el modelado climático regional y global en este momento”, dijo Khan a CNN. “Esa es una de las motivaciones del estudio, cuantificar el impacto del carbono negro en la Antártida debido a las emisiones locales de la investigación y las actividades turísticas sobre el deshielo regional, lo cual es importante para cuantificar el papel del carbono negro en la pérdida global de nieve y hielo. .”

Marilyn Raphael, profesora de geografía y directora del Instituto de Medio Ambiente y Sostenibilidad de la UCLA, explicó que meterse con la Antártida podría desequilibrar el delicado equilibrio de nuestro planeta.

“[Antarctica] está sentado allí prácticamente en silencio todo el año. Pero, si no estuviera allí, en el estado en que debe estar, el equilibrio que tenemos en el sistema climático, el equilibrio que disfrutamos en el hemisferio norte, ya no estará”, dijo Raphael.

El estudio del martes viene junto con un récord alarmante en la Antártida: el área del océano cubierta por hielo marino alrededor del continente alcanzará un nuevo mínimo este año. Raphael dijo que los cambios en el hielo marino también podrían tener un alcance global.

El hielo marino de la Antártida también es importante para mantener un equilibrio en la circulación atmosférica, dijo Raphael. Esta circulación impulsa los vientos y es el medio por el cual la energía se transporta hacia adentro o hacia afuera del continente.

“Si la circulación atmosférica cambia, el clima global cambia”, dijo.

A medida que las aguas se calientan y el hielo marino se agota, algunas criaturas antárticas encuentran sus hogares cada vez más inhabitables. Las colonias de pingüinos en la Antártida, por ejemplo, dependen en gran medida del krill en sus dietas, y el krill depende del hielo marino. Los científicos han visto recientemente una disminución impactante en las colonias de pingüinos, ya que el krill se vuelve más difícil de encontrar.

“Todo lo que hacemos tiene consecuencias”, dijo Raphael. “Necesitamos educarnos sobre esas consecuencias, especialmente en sistemas de los que sabemos relativamente poco. Tenemos que tener cuidado de no alterar el equilibrio climático”.

Esta historia ha sido actualizada con información adicional.

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