El hollín acelera el derretimiento impulsado por el clima en las regiones polares del Ártico y la Antártida: NPR


Los turistas visitan las Islas Shetland del Sur en la Antártida en 2019. Un nuevo estudio sugiere que el turismo y la actividad de investigación en la parte del continente con mayor tráfico están provocando un derretimiento de nieve significativamente mayor.

Johan Ordóñez /AFP vía Getty Images


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Los turistas visitan las Islas Shetland del Sur en la Antártida en 2019. Un nuevo estudio sugiere que el turismo y la actividad de investigación en la parte del continente con mayor tráfico están provocando un derretimiento de nieve significativamente mayor.

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La contaminación por hollín está acelerando el derretimiento impulsado por el clima en la Antártida, sugiere un nuevo estudio, lo que genera preguntas sobre cómo proteger el delicado continente del creciente número de humanos que quieren visitarlo.

Los investigadores estiman que la contaminación por hollín, o carbono negro, en la parte más popular y accesible de la Antártida está causando una pulgada adicional de reducción de la capa de nieve cada año.

La cantidad de turistas que visitan cada año se ha disparado de menos de 10,000 a principios de la década de 1990 a casi 75,000 personas durante la temporada de verano austral que comenzó en 2019, según la Asociación Internacional de Operadores Turísticos de la Antártida.

“Realmente nos hace preguntarnos, ¿realmente se necesita nuestra presencia?”. dice Alia Khan, glacióloga de la Universidad de Western Washington y una de las autoras del nuevo estudio, que fue publicado en la revista Comunicaciones de la naturaleza. “Tenemos una huella de carbono negra bastante grande en la Antártida, lo que aumenta el derretimiento de la nieve y el hielo”.

El carbono negro es la basura sobrante de la quema de plantas o combustibles fósiles. El hollín en la Antártida proviene principalmente de los gases de escape de los cruceros, vehículos, aviones y generadores eléctricos, aunque parte de la contaminación viaja con el viento desde otras partes del mundo.

Las partículas oscuras cubren la nieve blanca y absorben el calor del sol como lo hace una camiseta negra en un día cálido.

El manto de fragmentos oscuros exacerba el derretimiento que ya estaba ocurriendo más rápidamente debido al calentamiento global. Cuando la nieve y el hielo son prístinos, reflejan una enorme cantidad de luz solar antes de que se convierta en calor.

“Estos son los espejos de nuestro planeta”, dice Sonia Nagorski, científica de la Universidad de Alaska Sudeste que no participó en el nuevo estudio.

Cuando esos espejos están cubiertos por una película de fragmentos oscuros, son menos reflectantes. Eso significa que hay más calor atrapado en la Tierra, acelerando el derretimiento y contribuyendo al calentamiento global.

El hollín también es un gran problema en el otro polo. La contaminación por carbono negro ha afectado a las comunidades del Ártico durante décadas. Las operaciones de petróleo y gas en Alaska, Canadá y la Rusia ártica y Europa liberan enormes cantidades de contaminación en comparación con los turistas y los investigadores.

A medida que el hielo marino se derrite, también hay más contaminación del aire por el transporte marítimo comercial en la región. Y los incendios forestales masivos provocados por el clima esparcen hollín en grandes extensiones del Ártico cada verano.

Todo ese hollín está derritiendo nieve y hielo, lo que provoca un aumento del nivel del mar. Y el propio hollín contamina el aire y el agua locales.

“Las emisiones de carbono negro son un gran problema”, dice Pamela Miller, quien dirige la organización ambiental Alaska Community Action on Toxics. “Están mejorando y aumentando la tasa de calentamiento en el Ártico, [and] presentan efectos de salud muy reales para las personas que viven en el Ártico”.

Los países circumpolares se unieron para reducir sus emisiones colectivas de carbono negro en aproximadamente una quinta parte entre 2013 y 2018, y para estudiar los efectos en la salud de la exposición al carbono negro para los residentes del Ártico.

Estos esfuerzos de colaboración internacional también pueden ofrecer pistas sobre cómo limitar la contaminación por hollín en la Antártida, especialmente a medida que el continente se vuelve cada vez más popular entre los turistas y los científicos.

Como científica que visita personalmente la Antártida todos los años, Khan dice que está preocupada por los resultados de su propia investigación. “Creo que esta es una cuestión ética muy difícil”, dice.

Por un lado, va a la Antártida para recopilar datos cruciales sobre la rapidez con la que desaparecen la nieve y el hielo. “Pero luego, cuando llegamos a conclusiones como esta, realmente nos hace pensar dos veces sobre la frecuencia con la que debemos visitar el continente”, dice, “y qué tipo de regulaciones deberían aplicarse también al turismo”.

Eso podría significar exigir que los cruceros y los vehículos sean eléctricos, por ejemplo, o limitar la cantidad de visitantes cada año.

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